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Daniel Prigent a, durant une trentaine d’années, dirigé les fouilles archéologiques à l’Abbaye Royale de Fontevraud. Un travail de longue haleine, qui a livré son lot de secrets, racontant la remarquable « profondeur » de l’histoire du site.

 

Reconstituer le passé

« Tenter de restituer la vie d’une communauté grâce à tous les témoignages matériels qui subsistent sur un site. » C’est comme cela que Daniel Prigent, fraîchement retraité du service archéologique départemental du Maine-et-Loire, décrit son travail. Dès 1983, Daniel Prigent entame ses recherches à l’Abbaye Royale.

 

Faire parler les sols, mais aussi les murs

« Il s’agissait d’étudier les bâtiments avant que les travaux de restauration ne débutent. Ce travail archéologique est une étape essentielle sur un site fragile comme Fontevraud, puisqu’une fois les restaurations entamées, la majorité des pierres de tuffeau sont remplacées. Beaucoup de traces du passé risquaient donc de disparaître en même temps. » En effet, contrairement à certaines idées reçues, l’archéologue médiéviste ne fait pas seulement parler les sols. Il sonde aussi les murs… « L’étude des sols et celle des murs raconte la même histoire », précise Daniel Prigent.

 

Fondations et crypte

L’étude des murs nous en apprend aussi sur le passé de l’Abbaye Royale avec, notamment, la découverte de l’existence d’une monumentale clôture en pierre représentant le Jugement dernier, datant d’avant la mort de Richard Cœur de Lion, en 1199. « Cette clôture séparait la nef en deux avec d’un côté les religieuses, et de l’autre les laïcs, qui étaient autorisés à pénétrer dans l’Abbaye à l’occasion d’événements exceptionnels. La face représentant le Jugement dernier, savamment sculptée dans le tuffeau, n’était visible que des laïcs, et le mur était si haut que moniales et laïcs ne pouvaient pas se voir. » Cette clôture, au sein même de celle qui séparait l’Abbaye Royale du monde extérieur, témoigne du degré d’enfermement que connaissaient alors les religieuses…

 

Fouilles archéologiques du  choeur


 

Article à retrouver dans Fontevraud Le Magazine n°2

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